Le visage sur Mars: réalité et fiction

Le visage sur Mars: réalité et fiction

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Lorsque la mission Viking 1 a rendu des photos de la surface martienne en 1976, l’image d’une face rocheuse dans la région de Cydonia a attiré l’attention du public. Était-ce un tour de lumière et d’ombres? Un vestige d’une ancienne civilisation? Jetons un coup d’œil à cette forme de relief intrigante.

L’image originale «Face sur Mars» prise par l’orbiteur Viking 1 de la NASA, en échelle de gris, le 25 juillet 1976. L’image montre un massif résiduel situé dans la région de Cydonia. (Crédit d’image: NASA)

Découverte et étude

Alors que la mission Viking 1 faisait le tour de la planète rouge à la recherche d’un site d’atterrissage pour son navire jumeau, Viking 2, elle a pris des photos de Mars pour que les ingénieurs de la NASA étudient. Le 25 juillet 1976, il a capturé l’image d’un tas de roches qui ressemblait beaucoup à un visage humain. Lorsque la NASA a publié la photo près d’une semaine plus tard, ils l’ont décrite comme une « énorme formation rocheuse au centre [of the photo], qui ressemblait à une tête humaine. « 

Bien que les scientifiques de la NASA aient rapidement déterminé que le visage était créé par des tours de lumière et d’ombres, le public imaginatif a saisi l’idée qu’il ne se formait pas naturellement. Certaines personnes croient que le visage est le vestige d’une civilisation extraterrestre, ce qui suggère que d’autres affleurements rocheux dans la région peuvent être une ville extraterrestre en ruine. Depuis 1976, le visage est apparu dans un certain nombre de références de la culture populaire en le citant comme une indication de la vie sur Mars à un moment donné de l’histoire de la planète. Les livres, les films et la télévision ont tous participé à des spéculations sur la « véritable » origine des décombres martiens. [Face on Mars: Why People See What’s Not There]

En avril 1998, Mars Global Surveyor de la NASA a pris des images plus détaillées du visage. D’autres images à haute résolution prises par la suite par le Mars Reconnaissance Orbiter et le Mars Express de l’Agence spatiale européenne ont révélé que l’analyse originale des images était correcte; la suggestion d’un visage est une illusion d’optique révélée uniquement lorsque la lumière frappe la surface et les puits des roches à des angles spécifiques.

Un aperçu de l’évolution de notre vision du visage sur Mars au fil du temps (Crédit d’image: NASA)

Faire des grimaces sur Mars

Le visage sur Mars se trouve dans une zone connue sous le nom de région de Cydonia, qui se situe entre les hautes terres du sud cratérisées de la planète et les plaines du nord plus douces. Certains scientifiques pensent que cette zone se serait autrefois étendue près d’un océan martien géant, à l’époque où la planète avait suffisamment d’atmosphère pour retenir l’eau à sa surface.

Une vue rapprochée (d’en haut) du visage heureux martien, Crater Galle, en fausses couleurs. (Crédit image: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum))

L’affleurement rocheux qui crée l’illusion est d’environ un mile de diamètre et ressemble aux buttes ou mesas de l’ouest américain. Il s’est probablement formé à partir d’une combinaison de glissements de terrain et de débris collectés. [VIDEO: Life on Mars – The Search Continues]

D’autres mesas sont dispersées à travers la région de Cydonia, et les orbiteurs les ont mesurés en faisant le tour de la zone. Les résultats ont révélé qu’il n’y avait rien d’unique dans la formation structurelle du visage lui-même; il ressemble à ses reliefs voisins. Le Global Space Surveyor et le Mars Express ont capturé suffisamment de données pour créer un aperçu en trois dimensions de la formation fascinante.

Bien que l’un des monuments les plus populaires de Mars, la face n’est en aucun cas le seul groupe de roches à reposer dans une configuration visuellement agréable. Viking a capturé plusieurs autres images intrigantes, y compris le cratère Galle dans les hautes terres du sud, offrant une chaîne de montagnes incurvée et deux grappes de montagnes qui créent l’apparence d’un visage souriant. Un motif de coulée de lave sur le grand volcan Alba Patera ressemble beaucoup au populaire Muppet Kermit the Frog. Les images de Mars Express ont capturé une mesa en forme de crâne. Et d’autres visages plus vagues parsèment la surface de la planète rouge. [Image Gallery: Mars Illusion Photos]

De telles structures ne sont pas particulièrement révélatrices de la vie extraterrestre. Même sur Terre, des formations comme le « vieil homme de la montagne » dans le New Hampshire peuvent créer des images esthétiquement agréables sans intervention extraterrestre.

– Nola Taylor Redd. Contributeur SPACE.com

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